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「なぜ立っているのかわからない」世界中の建築家が首をかしげるサンタフェ「奇跡の階段」

文・写真/大井美紗子(海外書き人クラブ/アメリカ在住ライター)

サンタフェは、キリスト教の町だ。町の名前はスペイン語・ポルトガル語で「聖なる信仰(Holy Faith)」を意味し、アメリカ最古の教会が今もミサを行っているような場所である。

この地に、140年にわたってキリスト教徒に尊ばれてきた「奇跡の階段」と呼ばれるらせん階段がある。何が「奇跡」なのか? まずは階段の写真を見ていただきたい。

奇跡の階段

一般的ならせん階段とはどこかが違わないだろうか?

――そう、真ん中の支柱がないのだ。

 

奇跡の階段

これが全体像である。

「奇跡の階段」は、サンタフェの中心部に位置するロレット・チャペル(https://www.lorettochapel.com/)にある。高さ22フィート(6.7メートル)の聖歌隊席と1階をつなぐ計33段の階段には、鉄くぎや接着剤が一切使われていない。全重量はすべて床で支えられている。現在は保護のため使用されることはないが、かつては聖歌隊が1階と桟敷を行き来するため頻繁に使われていた。支柱のないらせん階段が140年もの間どうやって持ちこたえてきたのか? 各地から多くの建築家や建築業者が訪れたが、今までその謎を解けた人は1人もいない。

使用されている木材はアメリカ中西部では見られないものであり、どこで入手されたかは不明だ。この不思議な階段を建てたのは誰かも、明らかにされていない。「どのように」「何を使って」「誰が」という3つの点が謎に包まれているため、このらせん階段は「奇跡」と呼ばれている。「キリストの養父、聖ヨセフが現代に現れて作ってくださったのだ」とまで言われている。

確かに支柱のないらせん階段は珍しい。だが、世界中の建築家が検分しても謎が解けないということがあるだろうか? 果たして階段は本当に、奇跡によって建てられたのだろうか?

チャペル完成間際、建築家が急死

今でこそ「アメリカ最古の都市」「アートと歴史の町」と謳われ、観光客で賑わうサンタフェだが、当初はネイティブアメリカンとメキシコ人だけが住む非常に小さな町だった。そこへ1852年、ケンタッキー州からカトリックの修道女たちが信仰を伝えようと移り住んできた。彼女らのために学校を作ろうという計画が持ち上がり、着工が進められたのがロレット・アカデミー修道院であった。学校は順調にできあがり、1873年にはチャペル(礼拝堂)も建設することになった。

ロレット・チャペルの外観。フランス・パリにある「サント・シャペル」を模したゴシック建築である。

ロレット・チャペルの外観。フランス・パリにある「サント・シャペル」を模したゴシック建築である。

着工開始から5年後の1878年、完成を目前にして、大変な問題が起こる。建設を指揮していたフランスの建築家P.モーリーが急死したのだ。一同は困ってしまった。なぜなら、聖歌隊席へ上がるための階段がまだできていなかったからである。

ほぼ完成しているチャペルに階段を付け足すのは、不可能に近かった。聖歌隊席が高すぎて、普通の直階段を取り付けたのではスペースを取りすぎてしまうのだ。見た目も美しくなくなる。多くの大工や建築業者が招かれ試行錯誤を続けたが、もはやはしごを使うか、聖歌隊席を低く作り直すしかないという話になった。

修道女たちはひどく落胆した。しかし、落ち込むだけでは何も解決しない。そこで――こういう手段を取るのが非常にカトリック教徒らしいと思うのだが――彼女たちは、祈ることにした。9日間にわたって祈り続ける「ノベナ」を行い、神が救ってくれるのを待ったのである。

救世主がたった1人で階段を建設

9日間祈祷のちょうど最終日、1人の白髪男性がサンタフェに現れた。ロバを連れ、大工道具を携えた男は、修道院長マザー・マグデリーナに「何か私にできることはないか」と尋ねた。修道院長は渡りに船とばかりに男を迎え入れ、階段の建設を任せることにした。

後に修道女たちによって伝えられた話によると、男は誰の手も借りず、のこぎりとT定規、ハンマーだけで作業を行ったという。修道女たちに「桶を貸してほしい」と頼み、桶に水を張って木材を浸していたという話も残っている。そして階段が完成した直後――階段は半年から8カ月でできたという説もあれば、数年を費やしたという説もある――、男は煙のように消えてしまった。

修道女たちはお礼の晩餐を予定していたので、慌てた。どうにかお礼をしたい、せめて謝礼を渡さねばとサンタフェ中の木材店を訪ね、新聞広告も打って探したが、彼が再び姿を現すことはなかった。

「ノベナ」で祈りをささげたのが聖ヨセフだったことから、「あれは大工のヨセフ様だったのだ」と修道女たちは結論づけた。

チャペル内のヨセフ像(右端)。息子のイエスを抱き、優しく微笑んでいる。

チャペル内のヨセフ像(右端)。イエスを抱き、優しく微笑んでいる。

「階段に支柱はない」はウソ?

謎多きらせん階段は、「現代の技術では再現不可能」とまことしやかに言われている。しかし、何人かの専門家は建築方法について一定の見解を示している。

ある者は「階段はバネのようにたわむ仕掛けがしてあり、それこそが構造の秘密ではないか」と推測している。

修道女の1人、シスター・メアリーは「階段は揺れてとても怖かった。降りるときには四つん這いにならなければいけなかったくらいだ」と語っている。こうした声が多かったのだろう、数年後にフィリップ・オーガスト・へッシュという職人によって手すりが付け足されている。

他にも、修道院長であったシスター・ルービン、その他視察に訪れた専門家の多くが「階段を登り降りすると上下に揺れるような感じがする」と語っている。この言葉から、階段はうずまきバネのようになっているのではないかというのである。

異なる説を採る専門家もいる。

らせん階段の湾曲した側桁(かわげた=階段の段板や蹴込み板を支える厚手の板)には非常に固い種類の木材が精密につなぎ合わされており、それが支柱の役目をしているというのである。

それに、支えがないと言っておきながら、実は鉄製の留め具が付け加えられていることを指摘する者もいる。最初にお見せした写真にそれが写っている。

もう一度、写真をよく見ていただきたい。階段の右側中央に、頼りないながらも渦巻き模様の支えが写っている。

もう一度、写真をよく見ていただきたい。階段の右側中央に、頼りないながらも渦巻き模様の支えが写っている。

建築したのはフランス人だった?

使用された木材は、トウヒの1種ではないかと言われている。トウヒは北半球に広く分布する常緑針葉樹で、特に北ヨーロッパでよく見られる「ヨーロッパトウヒ」という品種は高さ50メートルにもなる高木であり、建築材に使われている。

ただ北アメリカには10種ほどトウヒの仲間があり、具体的にどれが使用されたかはわかっていない。いずれにしても、当時サンタフェ付近で手に入れられる木材ではなかった。

建築を手がけたのは誰かという謎には、フランス人建築家のフランシス‐ジャン・ロシャスなる人物ではないかという歴史家の見解がある。木材(仮にヨーロッパトウヒとすれば)はフランスから持ってきたとすれば辻褄が合うし、実際ロシャスがその頃、木材を大量に購入した伝票も残っているという。

奇跡は奇跡のままで

かくして、階段の「奇跡」はほとんど解き明かされているも同然なのだが、どの説も「これこそが真実だ」と言われているわけではない。どれも推測の域を出ず、ロレット・チャペルは未だに「階段は聖ヨセフが建てたかもしれない」と紹介している。

そこからは「伝説は伝説のままにしておこう」という人々の気持ちが見え隠れする。とりわけ「聖ヨセフが現れたのだと信じたい」という、修道女たちの強い思いが。

ただ、このらせん階段が140年前に作られて現在まで持ちこたえているというのは紛れもない事実だ。今見ても22フィートの高さから2周スパイラルを描く階段の造形美は見事だし、白で統一された荘厳なチャペルの雰囲気とよくマッチしている。

ぜひ実際に確かめ、奇跡の謎に迫っていただきたい。サンタフェ最寄りのアルバカーキ国際空港サンポートやサンタフェ空港までは、日本から乗り継ぎ1回で飛ぶことができる。

【参考サイト】
「ロレット・チャペル」オフィシャルサイト:https://www.lorettochapel.com/
「Snopes」: https://www.snopes.com/fact-check/stairway-from-heaven/
「Wall of Stories」:http://www.wallswithstories.com/uncategorized/the-story-behind-loretto-chapels-miraculous-staircase.html

文・写真/大井美紗子(アメリカ在住ライター)
アメリカ南部・アラバマ州在住。日本の出版社で単行本の編集者を務めた後、2015年渡米。ライティングのほかに翻訳も務める。日英翻訳書に『京都の仏像なぞり描き』(PHP研究所)など。海外書き人クラブ所属(http://www.kaigaikakibito.com/)。

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